Stany Zjednoczone mają najdłuższą sieć kolejową na świecie, a za nimi plasują się Chiny i Indie. Railway-technology.com przedstawia 10 największych sieci kolejowych na świecie w oparciu o łączną długość eksploatacyjną.

Stany Zjednoczone: 250.000 km

Amerykańska sieć kolejowa, o długości ponad 250 000 km, jest największą na świecie. Linie towarowe stanowią około 80% całkowitej sieci kolejowej kraju, a całkowita sieć pasażerska obejmuje około 35 000 km.

Amerykańska sieć kolei towarowych składa się z 538 linii kolejowych (7 linii kolejowych klasy I, 21 linii regionalnych i 510 linii lokalnych) obsługiwanych przez organizacje prywatne. Union Pacific Railroad i BNSF Railway są jednymi z największych sieci kolei towarowych na świecie. Krajowa pasażerska sieć kolejowa Amtrak składa się z ponad 30 tras kolejowych łączących 500 miejsc przeznaczenia w 46 stanach Ameryki.

Do 2030 r. planowana jest budowa 27 000 km krajowego systemu kolei dużych prędkości w czterech fazach. Budowa kalifornijskiej kolei dużych prędkości, pierwszego w kraju projektu z zakresu kolei dużych prędkości, była w toku na początku 2014 roku. Kolejne trzy projekty dotyczące kolei dużych prędkości, w tym środkowo-zachodnia linia kolei dużych prędkości łącząca Chicago z Indianapolis lub St. Louis, teksańska kolej dużych prędkości oraz północno-wschodni korytarz szybkiej kolei, są w trakcie realizacji.

Chiny: 100.000 km

Chińska sieć kolejowa o długości ponad 100 000 km jest drugą co do wielkości siecią kolejową na świecie. Rozległa sieć, obsługiwana przez państwowe China Railway Corporation, przewoziła w 2013 r. 2,08 mld pasażerów (drugi co do wielkości po Kolejach Indyjskich) i 3,22 mld ton towarów (drugi co do wielkości po amerykańskiej sieci kolejowej).

Kolej jest głównym środkiem transportu w Chinach. Sieć kolejowa kraju składa się z ponad 90.000 km tras kolei konwencjonalnej i około 10.000 km linii dużych prędkości. Całkowita sieć kolejowa kraju ma docelowo przekroczyć 270 000 km do roku 2050.

Szybka rozbudowa chińskiej sieci szybkiej kolei w ostatnich latach czyni ją zdecydowanie największą na świecie. Linia kolei dużych prędkości Pekin – Kanton o długości 298 km jest najdłuższą linią kolejową dużych prędkości na świecie. Przewiduje się, że do 2020 r. łączna długość chińskiej sieci kolei dużych prędkości osiągnie 50 000 km.

Rosja: 85.500 km

Cała rosyjska sieć, obsługiwana przez państwowe monopolistyczne Koleje Rosyjskie (RZD), liczy ponad 85 500 km. W 2013 r. sieć przewiozła 1,08 mld pasażerów i 1,2 mld ton towarów – trzeci co do wielkości wolumenu przewozów po USA i Chinach.

Rosyjska sieć kolejowa obejmuje 12 głównych linii, z których wiele zapewnia bezpośrednie połączenia z europejskimi i azjatyckimi krajowymi systemami kolejowymi, takimi jak Finlandia, Francja, Niemcy, Polska, Chiny, Mongolia i Korea Północna. Kolej Transsyberyjska (linia Moskwa-Wladywostok), o długości 9 289 km, jest najdłuższą i jedną z najbardziej ruchliwych linii kolejowych na świecie.

W 2009 r. RZD wprowadził szybką linię kolejową Sapsan między Sankt Petersburgiem a Moskwą, ale nie odniosła sukcesu ze względu na współdzielenie istniejących linii z pociągami o małej prędkości. Zaplanowano specjalny korytarz dużych prędkości pomiędzy tymi dwoma miastami, a proponowana inwestycja to 35 mld USD. RZD planuje wybudować do 2015 r. 2.500 km linii szybkiej kolei między Moskwą a Kijowem, Mińskiem i Kurskiem.

Indie: 65.000 km

Ogólnokrajowa sieć kolejowa w Indiach, czwarta najdłuższa na świecie, jest własnością i jest obsługiwana przez państwowe Koleje Państwowe Indii i obejmuje ponad 65.000 km długości trasy. W 2013 r. sieć przewiozła około ośmiu miliardów pasażerów (najwięcej na świecie) i 1,01 mln ton towarów (czwarta najwyższa na świecie).

Indyjska sieć kolejowa jest podzielona na 17 stref i obsługuje ponad 19 000 pociągów dziennie, w tym 12 000 pociągów pasażerskich i 7 000 pociągów towarowych. Krajowy operator kolejowy planuje dodać do 2017 r. 4 000 km nowych linii, a także znaczną przebudowę torów, podwojenie i elektryfikację istniejących starzejących się linii. Planuje również dodanie 3 338 km wyłącznej sieci transportu towarowego do 2017 r. wraz z wdrożeniem wschodniego i zachodniego wydzielonego korytarza towarowego (DFC), dwóch z sześciu wydzielonych korytarzy towarowych w Indiach.

Określono również sześć szybkich korytarzy do wdrożenia w kraju.Szybkie łącze Mumbaj- Ahmedabad o długości 534 km jest projektem pilotażowym, którego wartość szacowana jest na 9,65 mld USD.

Kanada: 48.000 km

Kanada posiada 48 000 km linii kolejowych, dzięki czemu jej sieć krajowa jest piątą najdłuższą na świecie. Canadian National Railway (CN) i Canadian Pacific Railway (CPR) to dwie główne towarowe sieci kolejowe działające w kraju, podczas gdy Via Rail obsługuje 12,500 km międzymiastowych kolejowych przewozów pasażerskich. Algoma Central Railway i Ontario Northland Railway są jednymi z innych mniejszych kolei świadczących usługi pasażerskie dla niektórych obszarów wiejskich w kraju.

Trzy kanadyjskie miasta – Montreal, Toronto i Vancouver – posiadają rozbudowane systemy pociągów dojeżdżających do pracy. Ponadto, Rocky Mountaineer i Royal Canadian Pacific oferują luksusowe wycieczki koleją, aby zobaczyć malownicze piękno niektórych obszarów górskich w kraju.

Kanada nie posiada jednak ani jednej linii dużych prędkości w swojej sieci kolejowej. Zaproponowano wiele linii dużych prędkości, takich jak Toronto-Montreal, Calgary-Edmonton i Montreal-Boston, ale od stycznia 2014 roku żadna z tych linii nie wyszła poza wstępne badania.

Niemcy: 41.000 km

Państwowe przedsiębiorstwo Deutshe Bahn zdominowało niemiecką sieć kolejową o długości 41.000 km, co stanowiło około 80% całego ruchu towarowego i 99% dalekobieżnego ruchu pasażerskiego.

W sieci działa ponad 150 prywatnych przedsiębiorstw kolejowych, poza Deutshe Bahn, świadczących regionalne usługi pasażerskie i towarowe. S-Bahn obsługuje duże obszary podmiejskie, a Hamburg Cologne Express (HKX) jest po Deutshe Bahn głównym operatorem dalekobieżnych przewozów pasażerskich.

W połowie 2013 r. niemiecka sieć kolejowa miała do dyspozycji ponad 1300 km linii kolejowych dużych prędkości i ponad 400 km nowej linii szybkiej kolei w budowie. Po raz pierwszy Deutshe Bahn otworzyło w 1991 roku linię dużych prędkości pod nazwą InterCity Express (ICE). Sieć szybkich kolei, działająca z prędkością do 320 km/h, łączy obecnie główne niemieckie miasta i kraje sąsiadujące, takie jak Francja, Szwajcaria, Belgia, Holandia i Austria.

Australia: 40.000 km

Australijska sieć kolejowa jest siódmą najdłuższą na świecie i liczy ponad 40 000 km. Większość infrastruktury sieci kolejowej jest własnością i jest utrzymywana przez rząd australijski na poziomie federalnym lub stanowym. Większość pociągów w tej sieci jest jednak obsługiwana przez firmy prywatne.

Aurizon (dawniej QR National), Genesee i Wyoming Australia oraz Pacific National są jednymi z głównych operatorów towarowych w sieci. Great Southern Railway, NSW TrainLink i Queensland Rail są wiodącymi operatorami dalekobieżnych kolei pasażerskich. Metro Pociągi Melbourne, Sydney Trains, V/Line i Adelaide Metro świadczą podmiejskie usługi pasażerskie na głównych obszarach podmiejskich. Ponadto, w kraju działa szereg prywatnych kolei górniczych.

Australijska sieć kolejowa nie posiada jeszcze linii dużych prędkości. Proponuje się budowę sieci szybkiej kolei łączącej Brisbane, Sydney, Canberrę i Melbourne, której koszt kapitałowy szacuje się na 114 mld USD, ale pierwsza faza sieci szybkiej kolei o długości 1 748 km nie zostanie zrealizowana przed 2035 rokiem.

Argentyna: 36.000 km

Obecna sieć kolejowa Argentyny o długości ponad 36.000 km zajmuje ósme miejsce na świecie. Pod koniec II wojny światowej Argentyna posiadała około 47 000 km sieci kolejowej, obsługiwanej głównie przez brytyjskie i francuskie przedsiębiorstwa kolejowe. Jednak spadek zysków i wzrost budowy autostrad w kolejnych dekadach zredukował sieć do 36 000 km linii, która istnieje obecnie. Działające w sieci spółki kolejowe zostały znacjonalizowane w 1948 r. wraz z utworzeniem państwowej korporacji kolejowej Ferrocarriles Argentinos.

Kolej argentyńska została sprywatyzowana w latach 1992-1995 poprzez przyznanie koncesji różnym spółkom prywatnym na prowadzenie sześciu działów dawnej państwowej sieci kolejowej. Miasta takie jak Buenos Aires, Resistencia i Mendoza oferują rozległe podmiejskie usługi pasażerskie, a także dalekobieżne linie pasażerskie w kraju.

Dużo mówi się o argentyńskiej kolei dużych prędkości, ale to jeszcze nie jest rzeczywistość.W 2006 r. ogłoszono budowę 310-kilometrowej linii dużych prędkości pomiędzy Buenos Aires a Rosario. Projekt ten nie został jednak wdrożony od 2013 roku. Zaproponowano również drugą linię dużych prędkości rozciągającą się na odcinku 400 km między Rosario a Kordobą.

Francja: 29.000 km

Francuska sieć kolejowa, licząca 29 000 km, jest drugą co do wielkości w Europie i dziewiątą na świecie. Francuska sieć kolejowa jest w przeważającej mierze skoncentrowana na ruchu pasażerskim, a ponad 50% linii w kraju jest zelektryfikowanych. Głównym operatorem kolejowym w kraju jest państwowe przedsiębiorstwo Social Nationale des Chemins de fer Franais (SNCF).

Szybkie połączenia dalekobieżne są znane jako Train  Grande Vitesse (TGV), a standardowe połączenia dalekobieżne są oznaczone marką Intercitys. Krótko- i średniodystansowe usługi kolei pasażerskiej znane są jako Transport Express Regional (TER). Sieć oferuje połączenia z sąsiednimi krajami, takimi jak Belgia, Włochy i Wielka Brytania.

Francja była jednym z pierwszych państw, które przyjęły technologię kolei dużych prędkości; SNCF uruchomiła kolej dużych prędkości TGV w 1981 roku. Obecna sieć kolei dużych prędkości w kraju ma długość ponad 1.550 km. Projekt kolei dużych prędkości Tours-Bordeaux, który ma zostać ukończony w 2017 roku, doda kolejne 302 km do sieci.

Brazylia: 28.000 km

Pierwsza linia kolejowa w Brazylii została uruchomiona w 1984 roku. Sieć kolejowa została znacjonalizowana w 1957 roku wraz z utworzeniem Federalnej Sociedade Ananima (RFFSA) Rede Ferroviria. Sieć kolejowa kraju została podzielona na różne usługi, które do 2007 roku miały być obsługiwane przez szereg prywatnych i publicznych operatorów.

Sieć o długości 28 000 km jest w przeważającej mierze skoncentrowana na przewozach towarowych i obejmuje główne linie kolejowe do przewozu rudy żelaza. Pasażerskie usługi kolejowe w kraju koncentrują się głównie na obszarach miejskich i podmiejskich. Osiem brazylijskich miast posiada systemy metra, z których największym jest Sao Paulo Metro.

W 2012 r. rząd brazylijski ogłosił budowę do 2042 r. 10.000 km nowych linii składających się z linii towarowych i szybkich linii pasażerskich. W kraju planowana jest budowa 511 km linii szybkiej kolei między SĂŁo Paulo a Rio de Janeiro, ale projekt nie został jeszcze uruchomiony.