Rozwój kolei był jednym z najważniejszych zjawisk rewolucji przemysłowej. Wraz z ich powstaniem, budową i eksploatacją przyniosły one głębokie zmiany społeczne, gospodarcze i polityczne w kraju mającym zaledwie 50 lat. Przez następne 50 lat Ameryka przybywała, by zobaczyć wspaniałe mosty i inne budowle, po których jeździły pociągi, wspaniałe zajezdnie, bezwzględnych magnatów kolejowych i majestat lokomotyw kolejowych przejeżdżających przez kraj.

Linia kolejowa została po raz pierwszy rozwinięta w Wielkiej Brytanii. Człowiek o nazwisku George Stephenson z powodzeniem zastosował ówczesną technologię parową i stworzył pierwszą na świecie udaną lokomotywę. Pierwsze silniki używane w Stanach Zjednoczonych zostały zakupione od Zakładów Stephensona w Anglii. Nawet szyny były w dużej mierze importowane z Anglii aż do wojny domowej. Amerykanie, którzy odwiedzili Anglię, aby zobaczyć nowe lokomotywy parowe, byli pod wrażeniem tego, że koleje obniżyły koszty transportu kolejowego o 60-70%.

Baltimore, trzecie co do wielkości miasto w kraju w 1827 roku, nie zainwestowało w kanał. Jednak Baltimore było 200 mil bliżej granicy niż Nowy Jork i wkrótce okazało się, że rozwój kolei może uczynić miasto bardziej konkurencyjnym dla Nowego Jorku i Kanału Erie w transporcie ludzi i towarów na Zachód. W rezultacie powstały Baltimore i Ohio Railroad, pierwsze linie kolejowe czarterowane w Stanach Zjednoczonych. W dniu rozpoczęcia budowy odbyły się wielkie parady. W dniu 4 lipca 1828 r. pierwszy łopata ziemi został przewrócony przez ostatniego żyjącego sygnatariusza Deklaracji Niepodległości, 91-letniego Charlesa Carrolla.

Szybko pojawiły się nowe linie kolejowe. W 1830 r. powstał Kanał Południowokaroliński i spółka Rail-Road Company, która miała czerpać handel z wnętrza państwa. Zbudowano tam lokomotywę parową w West Point Foundry w Nowym Jorku, zwaną The Best Friend of Charleston, pierwszą lokomotywę parową, która została zbudowana na sprzedaż w Stanach Zjednoczonych. Rok później, linia kolejowa Mohawk & Hudson zredukowała 40-milową wędrówkę po kanale, która trwała cały dzień, aby osiągnąć 17-milową podróż, która trwała mniej niż godzinę. Jej pierwsza maszyna parowa została nazwana DeWitt Clinton po budowniczym kanału Erie.

Chociaż pierwsze koleje odniosły sukces, próby sfinansowania nowych nie powiodły się, ponieważ opozycja była organizowana przez operatorów rowerów górskich, firmy kanałowe, firmy dyliżansowe i tych, którzy prowadzili wagony. W wielu przypadkach opozycja była organizowana przez właścicieli karczm i gospodarzy, których działalność była zagrożona. Czasami opozycja zwracała się ku przemocy. Przywódcy religijni deklarowali pociągi jako sakralne. Ale korzyści ekonomiczne z kolei szybko zwyciężyły nad sceptykami.

Być może największym fizycznym wyczynem XIX-wiecznej Ameryki było stworzenie kolei transkontynentalnej. Dwie linie kolejowe, Central Pacific zaczynająca się w San Francisco i nowa linia Union Pacific, zaczynająca się w Omaha w Nebrasce, miały zbudować linię kolejową. Ogromne siły imigrantów, głównie irlandzkich dla regionu Union Pacific i chińskich dla Środkowego Pacyfiku, przekraczały góry, kopały tunele i układały tory. Obie linie kolejowe spotkały się w Promontory w Utah 10 maja 1869 r. i wjechały ostatnim, złotym kolcem w ukończoną linię kolejową.